Wie is Pierre Cherelle?

Pierre Cherelle is de oprichter en CEO van Axiles Bionics. Deze start-up is een spin-off van BruBotics van de Vrije Universiteit Brussel, gespecialiseerd in robotica, artificiële intelligentie en menselijke biomechanica. Hun doel is de volgende generatie van bionische prothesen te ontwikkelen voor patiënten met geamputeerde onderste ledematen.

 

Hoe heeft de onderneming de medische wereld veranderd?

Voetprothesen zijn nauwelijks geëvolueerd in 50 jaar. De meeste prothesen zijn ingesteld op 90 graden, zonderenkelgewricht. Dat is een echt probleem voor die mensen omdat ze dat met de rest van het lichaam moeten compenseren. Het is alsof ze met een skischoen stappen, wat heel oncomfortabel en moeilijk is op een steile of onregelmatige ondergrond. Het doel is gewrichtsprothesen te ontwikkelen met een spierfunctie. En laat dat nu net de innovatie zijn waar we nu al 15 of 20 jaar mee bezig zijn. Vandaag zit deze technologie vervat in een gepersonaliseerde oplossing die personen met geamputeerde ledematen elke dag kunnen gebruiken.

In welke mate heeft je project een impact op het Brussels Hoofdstedelijk Gewest?

In eerste instantie heeft dit soort projecten een belangrijke sociale impact in het dagelijks leven  voor mensen met een beperkte mobiliteit. Ten tweede stimuleert dit project academisch onderzoek op het gebied van robotica, artificiële intelligentie en biomechanica. Axiles Bionics wil samen met de onderzoeksgroepen van de Vrije Universiteit Brussel een kenniscentrum voor bionica uitbouwen. Tot slot mogen we niet vergeten dat alle producenten van prothesen momenteel gevestigd zijn in het buitenland. Die prothesen worden volledig terugbetaald door de ziekenfondsen, wat  een economische verarming van de regio en het land inhoudt. Pierre Cherelle hoopt dan ook een positieve impact te hebben op de nationale economie.

 

Hoe kan artificiële intelligentie helpen bij de ontwikkeling van bionische prothesen?

Er zijn verschillende onderdelen van artificiële intelligentie die wij in onze technologieën toepassen. De eerste is de intelligentie van de robot. Een robot functioneert zoals een mens. Hij heeft een structuur die overeenkomt met het menselijk skelet, een musculatuur die overeenkomt met de motor van de robot, een brein dat overeenkomt met de intelligentie en er is de elektronica van de robot. Vandaag kan een prothese nog niet rechtstreeks met het menselijk brein worden verbonden. We zijn verplicht een vorm van intelligentie in die prothese in te brengen. Het principe van artificiële intelligentie is het verzamelen van gegevens over gebruik, inputs en outputs. Hoe meer data we hebben, hoe duidelijker de verbanden worden tussen wat er in de natuur gebeurt en hoe de prothese op die prikkels moet reageren. Als je stapt en je ziet een trap op 10 meter afstand, dan heb je een cognitieve feedback die automatisch tot stand komt. Zonder dat je het beseft, zet je je volgende stap zodat je voet precies op de eerste trede terechtkomt. Het probleem is dat een prothese die niet met het menselijke brein is verbonden, niet hetzelfde kan doen. Hoe meer gegevens er zijn, hoe beter de intelligentie van de prothese wordt. Zoals bij het menselijk brein, hoe meer het traint om iets te doen, hoe beter het erin wordt.

Het tweede deel betreft een heel ander soort artificiële intelligentie, namelijk het reinforcement learning. Het idee is om prothesen te ontwikkelen die in staat zijn om zelfstandig te leren. Hoe zal de prothese zich aanpassen aan de verschillen in lengte, gewicht en tred van elke persoon? Het strategisch innovatieplan dat we hiervoor opgesteld hebben, wordt door de Innovative Starters Award gefinancierd. Om hierop een antwoord te kunnen bieden, hebben we een strategisch plan opgesteld dat gefinancierd wordt door de Innovative Starters Award. Het doel is een cloud-gebaseerd platform te ontwikkelen dat gegevens verzamelt over alle prothesen die gebruikt worden. Wanneer een patiënt gaat slapen, doet hij zijn prothese uit en steekt hij deze in het stopcontact. Zo kan de batterij opladen, net zoals een telefoon. Tegelijkertijd worden de gegevens die in de loop van de dag zijn verzameld, verstuurd naar die cloud. Met deze data verbeteren we enerzijds de werking van de protheses in het algemeen, maar anderzijds verfijnen we ook afzonderlijke de gebruikersspecifieke gegevens. Die nieuwe parameters worden namelijk de volgende ochtend terug in de prothese ingevoerd waardoor deze nog beter zal reageren dan de dag ervoor. Wij willen artificiële intelligentie combineren met onze software, zodat het product zich aanpast aan de gebruiker en niet andersom.

 

Wat vind je leuk aan je baan?

Alles! Maar wat ik bijzonder leuk vind, is het samenbrengen van de mensen rond mijn academisch onderzoeksproject, dat ik 15 jaar geleden ben gestart: niet alleen het managementteam, de werknemers, de toekomstige werknemers, maar ook de Brusselse overheden zoals Innoviris of Hub.brussels, de producenten van prothesen, de gezondheidswerkers, enz. Veel kinderen dromen ervan om in de robotica of artificiële intelligentie te werken, dus we beseffen dat we hier een belangrijke rol spelen. Ook de positieve sociale impact geeft veel voldoening.

Wat was je achtergrond voor je Axiles Bionics opstartte?

Pierre is een natuurkundige. Na zijn studies natuurkunde aan de Vrije Universiteit Brussel, begon hij aan een doctoraat in robotica. Voor de opstart van Axiles Bionics, moest Pierre op zoek gaan naar financiering en investeerders, wat een hele beproeving bleek te zijn.  Dankzij de onderzoeksresultaten kreeg hij van Innoviris financiële steun om zijn spin-off te lanceren. En vervolgens ook bijleren over bedrijfsontwikkeling . Hij slaagde er in om samen met zijn team in enkele miljoenen euro's aan financiering binnen te halen waardoor hij  zijn eerste werknemers in dienst kon nemen.  Sindsdien blijft hij de producten van Axiles Bionics verder ontwikkelen.

 

Volgens Pierre gaat het bij de Innovative Starters Award meer dan alleen over technologie of artificiële intelligentie. Ook de ontwikkeling van nieuwe economische modellen om een product op de markt te brengen, is een belangrijke focus. En dat is één van de sterktes.

 
 

© 2022 Brussels Hoofdstedelijk Gewest. Alle rechten voorbehouden.